科學家發現遠古巨大「捕食怪獸」 比恐龍還早、頭骨長60公分 扁頭、獠牙吸食獵物

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科學家在非洲南部發現了一種早於恐龍的超大型捕食者、外表類似有尾的兩棲動物,有著寬而扁平的頭部、鋒利的尖牙,在2.8億年前堪稱水中王者。經過對10年前發現化石進行分析,光是其頭骨就長約60公分,而這種生物在恐龍進化前,就已存在約4000萬年。發現化石的科學家之一、布宜諾斯艾利斯大學古生物學家馬西卡諾(Claudia Marsicano)表示,化石較該時期已知物種大兩倍多,「像是一種怪獸」。

為了揭開四足動物的起源,研究人員長期以來一直關注這些古老的掠食動物,四足動物定義為用指頭而非鰭爬上陸地的動物,牠們進化為兩棲類、鳥類和哺乳動物。目前大多數的四足動物化石來自赤道沿線(現在的北美和歐洲)的史前煤炭沼澤;不過,最新發現的化石,卻是在現代納米比亞所發現。

納米比亞過去曾被冰川覆蓋,這代表四足動物可能更早就在寒冷的氣候中繁衍生息,這也引發一系列四足動物何時、如何統治地球的相關問題,研究刊登在最新一期《自然》(Nature)期刊。科學家將此巨大捕食者命名為「Gaiasia jennyae」,來自發現化石的納米比亞Gai-As岩層,以及已故古生物學家Gai-As克拉克 (Jennifer Clack)之名。